Viktor Vasnetsov nació en el remoto pueblo de Lopyal en la gobernación de Vyatka en 1848, el segundo de los siete hijos (su única hermana murió 4 meses después de su nacimiento). Su padre Mikhail Vasilievich Vasnetsov (1823–1870), conocido por su inclinación filosófica, era miembro del sacerdocio y estudioso de las ciencias naturales y la astronomía. Su abuelo fue un pintor de iconos. Dos de los seis hijos de Mikhail Vasnetsov, Viktor y Apolinary, se convirtieron en pintores notables, tres en maestros de escuela y uno en folclorista ruso. Fue en Lopyal donde Viktor comenzó a pintar, principalmente paisajes y escenas de la vida del pueblo. Al recordar su infancia en una carta a Vladimir Stasov, Vasnetsov comentó que «había vivido con niños campesinos y que no les gustaban como narodnik sino como amigos».

Desde los diez años, Viktor estudió en un seminario en Vyatka, y cada verano se mudó con su familia a un rico pueblo de comerciantes de Ryabovo. Durante sus años en el seminario, trabajó para un comerciante de íconos local. También ayudó a un artista polaco exiliado, Michał Elwiro Andriolli, a realizar frescos para la catedral Alexander Nevsky de Vyatka.

Después de graduarse del seminario, Viktor decidió mudarse a San Petersburgo para estudiar arte. Subastó sus pinturas de Mujer cosechadora y Lechera (ambas de 1867) con el fin de recaudar el dinero necesario para el viaje a la capital rusa.

En agosto de 1867, Viktor intentó ingresar en la Academia Imperial de Artes, pero fracasó. Lo logró un año después, en agosto de 1868. Ya en 1863 un grupo de catorce estudiantes abandonó la Academia, encontrando sus reglas demasiado restrictivas. Esto llevó al movimiento Peredvizhniki de pintores realistas que se rebelaron contra el academismo.

Vasnetsov se hizo amigo de su líder Ivan Kramskoi durante sus clases de dibujo antes de ingresar a la Academia, refiriéndose a él como su maestro. También se hizo muy cercano a su compañero de estudios Ilya Yefimovich Repin.

Las siguientes dos décadas fueron productivas para Vasnetsov. Cada vez más recurrió a otros medios durante este período. En 1897 colaboró ​​con su hermano Apolinary en el diseño teatral de otro estreno de Rimsky-Korsakov, Sadko.

En el cambio de siglo, Vasnetsov elaboró ​​su estilo característico de «cuento de hadas» de la arquitectura renacentista rusa. Su primer diseño aclamado fue una iglesia en Abramtsevo (1882), ejecutada conjuntamente con Vasily Polenov. En 1894 diseñó su propia mansión en Moscú. El pabellón ruso de la Exposición Universal de París siguió en 1898. Finalmente, en 1904, Vasnetsov diseñó el más conocido de sus edificios de «cuento de hadas»: la fachada de la Galería Tretyakov.

Entre 1906 y 1911, Vasnetsov trabajó en el diseño de los mosaicos de la catedral Alexander Nevsky de Varsovia; también participó en el diseño de la Catedral de Alexander Nevsky, Moscú.

En 1912, el zar Nicolás II le otorgó un título noble. En 1914, diseñó un sello fiscal destinado a la recaudación voluntaria para las víctimas de la Primera Guerra Mundial.

Incluso antes de la Revolución Rusa, Vasnetsov se convirtió en regente de la Galería Tretyakov. Destinó una parte significativa de sus ingresos al Museo Estatal de Historia, de modo que una gran parte de la colección del museo se adquirió con el dinero de Vasnetsov. Después de la Revolución de Octubre, abogó por la eliminación de algunas de las pinturas religiosas (en particular las de Alexander Ivanov ) de las iglesias a la Galería Tretyakov.

En 1915, Vasnetsov participó en el diseño de un uniforme militar para el desfile de la victoria del ejército ruso en Berlín y Constantinopole. A Vasnetsov se le atribuye la creación del budenovka (inicialmente llamado bogatyrka ), un sombrero militar que reproduce el estilo de los cascos en forma de cono de la antigua Rusia.

Murió en Moscú en 1926.

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